Norges landslagssjef Thorir Hergeirsson gleder seg over at Storhamar har tatt steget opp i Champions League. Han påpeker at det er en mental balansekunst å sjonglere mellom Rema 1000-ligaen og topp europeisk motstand.

Onsdag spilte Storhamar 29-29 borte mot Larvik etter at Anniken Obaidli utliknet på straffe i siste sekund. Etter kampen uttalte Maja Jakobsen at sesongåpningen ikke har vært som forventet.

– Det har vært tungt i starten. Vi har ikke vært i flytsona, men dit skal vi komme. Det krever knallhard jobbing fremover. Vi har større ambisjoner enn det vi har levert så langt. Men sånn er idrett. Sånne ting skjer. Vi skal ta tak i det og få opp prestasjonen – og komme sterkere tilbake, sa hun.

Les mer: Maja etter uavgjort mot Larvik: – Den var blytung

Lørdag spilles en historisk kamp i Boligpartner Arena. Det er tidenes første hjemmekamp for Storhamar i Champions League. Motstander er kroatiske Lokomotiva Zagreb. Landslagssjef Thorir Hergeirsson mener det er ganske logisk at det ikke har gått helt på skinner for Storhamar i seriestarten.

– Det er ikke uvanlig at dette skjer med lag som er med i nye utfordringer internasjonalt. Ofte er det ganske krevende å spille midtukerunder i serien mellom to Champions League-runder. Det er en mental faktor her. Nå har Storhamar gjort lignende tidligere i Europa League, men det kreves litt erfaring på det. Det å nullstille og være klar til hverdagen som er jo er seriekampene når det er litt kremen å spille Champions League, er ikke så enkelt. Det er en stor opplevelse, spesielt de første kampene. Det er en mental utfordring, sier Thorir Hergeirsson.

Han var opptatt og fikk ikke med Larvik – Storhamar på TV onsdag kveld, men skal se kampen i opptak i løpet av torsdagen.

– Larvik er et bra lag og ingen enkel motstander. De har forsterka seg og har et bra mannskap. Så Storhamar er ikke det eneste laget som får en tøff kamp der. Storhamar er sikkert ikke fornøyd, men som jeg har sagt tidligere: Det er en mental utfordring å være like skarpe hele tiden. Dette er noe de må jobbe seg gjennom. Det er en del av prosessen. Dette var styrken til Larvik da de spilte i Champions League tidligere, og det har vært styrken hos Vipers i senere tid. Det er en annerledes utfordring, og jeg tror nok Storhamar er skjerpa til kampen lørdag. Det gjelder å nullstille og ta med seg det som er bra, sier Thorir Hergeirsson.

HISTORISK: Olivia Löfqvist, Mathea Enger og Tina Abdulla møter Lokomotiva Zagreb i det som er Storhamars aller første hjemmekamp i Champions League.

Les også: Kristin har fått svar på MR-undersøkelsen

Hvor viktig er det for norsk håndball å ha to norske kvinnelag i Champions League?

– Det er ekstremt viktig for utviklingen av toppspillere og landslagsspillere. Det er uvurderlig for spillernes utvikling både når det når det gjelder å utvikle et landslag og topplag. Det er en uvurderlig kamparena ettersom man møter de beste spillerne i Europa hver helg omtrent i perioder. Man får referanser og får brynt seg. I tillegg gir det økt oppmerksomhet mot kvinnehåndballen nå som også Storhamar er med med. De blir gode forbilder. Klubbene som er med blir en motivasjon for flere klubber til å spenne buen og ha som mål kvalifisere seg til Champions League i fremtiden. De senere årene har det vært gledelig at vi i mange klubber opplever større ambisjoner utover å prestere i norsk serie, sier landslagssjefen.

HAR TROEN: Landslagstrener Thorir Hergeirsson mener Storhamar kan være kapable til å ta poeng mot Lokomotiva Zagreb.

Hva mener du Storhamar kan forvente i Champions League denne sesongen?

– De har gode spillere, men er litt sårbare på bakspillerplassene. Det er et forholdsvis tett kampprogram nå, og det blir en lang vårsesong. Men Storhamar går sikkert til alle kamper med mål om å vinne. Oddsen er større i noen kamper. For eksempel på lørdag når de møter et lag som er i samme båt og debuterer i Champions League, så der er det gode muligheter. I forrige uke møtte de Metz, som med stor tropp og sterk spillerstall, er en Final Four-kandidat. Storhamar henter referanser, lærer og utvikler seg – og finner ut hvordan de skal ta nye steg til neste sesong, påpeker Hergeirsson.

Han mener lagene som var i Final Four forrige sesong – og et knippe andre lag – skiller seg noe fra de andre:

– De fire som var i Final Four i vår, Vipers, Metz, Esbjerg og Györ er soleklare kandidater. Sammen med Ferencvaros, Bucuresti, Odense – og kanskje også Krim, som har forsterket voldsomt, sier Thorir Hergeirrson.